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La eficacia energética, además de ahorrarnos costes, tener bajas emisiones de dióxido de carbono y añadir valor ante el comprador, es una meta ansiada por todos los fabricantes de aviones. En cabeza van ya tres aviones fabricados por Airbus, Lilium y Zunum, que muestran el rápido desarrollo de los aviones híbridos y eléctricos. Aquí exploramos este fascinante mundo.

El Airbus E-Fan

Un Airbus E-Fan despegando en una pista en medio del campo
Un Airbus E-Fan despegando en una pista en medio del campo

El avión de menor tamaño de nuestro reportaje mide menos de 70 metros de largo y 95m de ancho. El E-Fan usa únicamente energía eléctrica para sus motores de 30kW. Células de baterías de iones de litio en las alas son la única fuente de energía de este avión biplaza que no cuenta con un motor auxiliar de combustible convencional. La idea de un avión únicamente eléctrico ha sido rechazada por imposible durante mucho tiempo, pero Airbus ha demostrado que se puede con este innovador avión.

Los beneficios de un avión eléctrico jet son numerosos: nada de ruido, lo que crea una experiencia de vuelo única, con la consecuente reducción de contaminación acústica; es neutral en emisiones de carbono; y es de una mayor eficacia en general. Al no llevar combustible el avión es más ligero (no necesita tanque) y más barato. Aunque el E-Fan todavía no está todavía disponible en el mercado, Air Charter Service tiene acceso a varias alternativas de aviones ligeros para alquilar, lo que supone una forma muy eficiente de volar.

El inconveniente del avión de Airbus (y en general el mayor problema con los medios de transporte eléctricos) es el alcance. La tecnología de las baterías se ha estancado en las últimas décadas y, aunque se están desarrollando nuevas y prometedoras innovaciones la falta de novedades por ahora han limitado el desarrollo del transporte eléctrico. Esta es la razón por la que el E-Fan solo alcanza una hora de vuelo, una velocidad máxima de 220km/h y está restringido a los límites del aeropuerto. Es por lo tanto una demostración de concepto, más que un prototipo de avión comercial, la prueba de que el avión eléctrico es posible incluso con las limitaciones de hoy en día. Aunque el E-Fan es demasiado pequeño para su uso comercial, es un prometedor proyecto que Airbus espera poder desarrollar en el futuro, con el objetivo final de aplicar esta tecnología en grandes aviones comerciales antes del 2050.

El avión Lilium

Avión Lilium volando sobre un bosque en un día soleado
Avión Lilium volando sobre un bosque en un día soleado

El avión Lilium es un ligero avión eléctrico, la primera creación de la nueva empresa aeroespacial alemana Lilium. Este modelo se parece más a un coche volador que a un avión, y un prototipo ha sido ya usado en ensayos sobre el terreno. El objetivo de Lilium era crear un avión para familias que emitiera el mínimo ruido, nada de emisiones de carbono, de bajo coste, simple y, sobre todo, la capacidad de recorrer grandes distancias a gran velocidad. Aunque el Lilium cumple muchos de estos requisitos, como también sucede con el E-Fan, el alcance es el inevitable desafío que debe superar.

Lilium ha llegado más lejos que Airbus en la distancia que puede cubrir su avión. El Lilium puede viajar 300km a una velocidad de crucero máxima de 300km/h, lo que supera la del E-Fan usando un sistema de propulsión único que mueve 36 ventiladores individuales de cardán que le da un control de vuelo preciso y eficaz. No es solo veloz, sino que también puede despegar y aterrizar en vertical, lo que le permite volar en un espacio urbano muy desarrollado, ya que solo necesita espacio de 10m para la anchura de sus alas. Lilium vende su avión como el perfecto para ir a trabajar a diario o para salir de excursión a la ciudad, donde puede aterrizar en la azotea de los edificios con pista. La compañía también tiene planes de ofrecer un servicio de taxi aéreo, lo que permitiría a pasajeros que no saben pilotar pedir un taxi Lilium desde la pista más cercana.

Aunque el diseño del Lilium ha pasado todas las pruebas, el modelo actual no sirve para el deseado sector de las familias: como sucede con el E-Fan, solo tiene capacidad para el piloto y un pasajero. Sin embargo, el 5 de septiembre del 2017, Lilium consiguió $90 millones USD de fondos para desarrollar un avión con cinco asientos que supondría la creación de su soñado avión para familias, un objetivo realizable si pueden mantener el alcance de su modelo biplaza. Este innovador diseño tardará años en realizarse, aunque el rápido progreso de Lilium desde sus comienzos en el 2015 ha provocado gran expectación entre los profesionales e inversores de la industria aeroespacial.

El Zunum Aero

Un Zunum Aero volando sobre una isla en un día despejado
Un Zunum Aero volando sobre una isla en un día despejado

El Zunum Aero representa al avión de mayor tamaño en nuestra comparación. El Zunum usa un método común en la industria automovilística desde hace tiempo, combinando un sistema eléctrico de propulsión con un generador que usa combustible para cuando la batería está baja. Este motor híbrido reduce el ruido en un 75% y el uso de combustible en un sustancial 40-80%. El director ejecutivo de Zunum, Ashish Kumar, espera lanzar al mercado un avión comercial Aero de corto rango para 50 pasajeros en la próxima década.

Aunque un avión con 50 asientos pueda parecer pequeño en comparación con los aviones comerciales que usan combustible, el alcance de esta batería se espera que sea de más de 280km, con el generador capaz de ampliarla hasta los 1.126km. Esto sitúa al Zunum Aero en una posición única al poder ofrecer vuelos baratos de corto recorrido, perfectos para las conexiones desde los grandes aeropuertos dentro de los EE.UU. a los aeropuertos regionales más pequeños. De esta manera, este avión híbrido tiene el potencial de abrir una nueva y eficiente red de vuelos de corto recorrido que permita a los pasajeros volar de forma económica a lugares de difícil alcance. Este nuevo sector de la aviación podría ayudar también a reducir las emisiones de carbono al atraer a la gente a volar en vez de usar el coche, menos eficiente energéticamente.

Aunque el hecho de contar todavía con un motor de combustible puede ser visto como una concesión, es también el punto fuerte del Zunum Aero. Mientras que los aviones solamente eléctricos de hoy en día solo pueden transportar un reducido número de pasajeros y distancias cortas, el Aero presume de un alcance bastante mayor, una capacidad de pasajeros viable comercialmente y muchos de los beneficios del motor eléctrico. Estas ventajas lo convierten en el avión más viable comercialmente de los tres en este artículo y el que tiene mayor potencial para el futuro, y no requiere nueva infraestructura como pistas en las azoteas de los edificios.

Disponibilidad

Aunque los aviones Airbus E-Fan, Lilium Jet y Zunum Aero no están todavía disponibles en el mercado, su desarrollo es una muestra de lo cerca que está la aviación de crear aviones silenciosos, limpios y ecológicos con el potencial de servir para diferentes tipos de clientes: para ir al trabajo a diario, para familias y para los que buscan un avión privado.

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